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Los 100 partidos del General

Nicolás Otamendi llega al Etihad Stadium.

Nicolás Otamendi llega al Etihad Stadium.

Cuando Nicolás Otamendi saltó al césped de Vicarage Road el martes por la noche para ayudar al City a defender su renta frente al Watford, el argentino alcanzó los cien partidos en la Premier League.

Llegó a Manchester en el verano de 2015. Lo hizo procedente de una ciudad de la que guarda un buen recuerdo, Valencia. Allí, en su primera y única temporada en La Liga española no solo defendió los colores del equipo de Mestalla sino que además anotó seis goles, su mejor registro frente a la meta contraria en una temporada.

Su fortaleza en el juego aéreo y su determinación para interrumpir los ataques rival llamaron la atención de Manuel Pellegrini, que se lo llevó al Etihad Stadium. Allí debutó en la Premier League, lo hizo en la cuarta jornada de la 2015/16. El West Ham marcó dos goles en el primer tiempo, y los de celeste solo pudieron arañar un tanto pero ningún punto.

No fue el inicio soñado. Peor iría su segundo encuentro en Inglaterra, cuando el Manchester City cayó en White Hart Lane por 4-1 pese que Kevin De Bruyne fue el encargado de abrir el marcador.

Otamendi se asentaba poco a poco en su nuevo equipo, en su nueva liga. Los suyos comenzaron a ganar (6-1 y 5-1 ante el Newcastle y el Bournemouth respectivamente). Después de empatar a cero ante el United, Nicolás marcó su primer gol. Y lo hizo, no solo para vencer al Norwich, sino para entregar su tarjeta de visita a toda la afición celeste. Aquí me tenéis, esto es lo que sé hacer, parecía presentarse cuando corría hacia el córner con la palma de su mano extendida junto a la sien. El saludo por el que empezó a ser conocido como el General.

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En un saque de esquina, los canaries descuidaron el punto de penalti y Otamendi hizo que lo pagaran caro. Se alzó en el aire, hubo poca oposición y además estéril. El argentino conectó un cabezazo potente que solo la red de la portería pudo detener.

El General siguió presentando galones. Aunque no volvió a marcar, fue erigiéndose como pilar indispensable en la zaga celeste. Solo se perdió tres partidos en toda la liga. Y de los 24 restantes solo fue sustituido en uno. Jugó los 90 minutos en los otros 23. También acompañó al City a las semifinales de la Liga de Campeones y a su cuarta Copa de la Liga.

Primer curso con Pep

Entonces llegó Pep Guardiola, un entrenador que no solo exige a los defensas saber cortar el ataque rival sino iniciar también el propio. Volvió a sumar 30 partidos en Premier League, asistiendo en la segunda jornada ante el Stoke, ante el Burnley en la 13ª y marcando frente al Crystal Palace ya en el ocaso de la campaña.

No hubo títulos, pero sí aprendizaje. Y una victoria en Old Trafford que repetiría en la temporada siguiente, la del destape.

El año del destape

Nicolás Otamendi siguió haciendo bien lo que ya había demostrado que podía hacer. Pero además sobresalió como un defensor polivalente, impenetrable por arriba y por abajo, capaz de otear el horizonte y escoger la mejor solución, capaz de sagar el balón desde atrás. De mentalidad defensiva a mentalidad ofensiva con un solo click mental, como si todo fuese cuestión de apretar un botón.

Terminó el año siendo el segundo futbolista de la liga en dar más pases y el tercero en tocar más veces el balón.

Jugó 34 partidos, y marcó hasta cuatro goles en una temporada brillante tanto en lo individual como en lo colectivo. Hubo que esperar hasta la jornada 23 para encontrar la primera derrota del Manchester City en la Premier League.

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El argentino marcó cuatro goles decisivos en el camino que convirtió los celestes en centuriones. Dos en dos jornadas consecutivas para vencer al West Ham y al Manchester United por 2-1. El derbi de Old Trafford llegó en la jornada 16, y fue uno de los golpes del City encima de la mesa. Con la contundencia que Otamendi saltaba o se lanzaba al suelo, ya fuese para recuperar un balón o enviarlo a la portería contraria, el City fue rompiendo récords mientras se acercaba al doblete con el que acabó la campaña.

Camino a los cien

Ha sido en su tercer curso en Manchester cuando el argentino ha alcanzado los cien primeros partidos en la Premier League. Si en la 2017/18, Otamendi fue una de las revelaciones, en la presente lo está siendo Aymeric Laporte, soliendo actuar junto a John Stones (los dos centrales más jóvenes del equipo). 

Sin embargo, el General sigue teniendo la confianza de Pep Guardiola, que sabe de las capacidades del argentino. Ha completado cinco partidos en lo que llevamos de Premier League. Con él en la zaga, el City solo ha encajado un tanto en lo que llevamos de competición.

Otamendi defiende el esférico ante Locadia, del Brighton.

Cuando saltó al césped de Vicarage Road el martes, lo hizo para cumplir el centenar de partidos, pero primordialmente para mantener a raya a un Watford que empujaba en busca del empate. Los hornets lograron recortar diferencias en el marcador, el segundo tanto que encaja el City con Otamendi en el campo. Los de Guardiola salieron victoriosos y se mantienen líderes.

Llegó a los cien, pero la misión del General continúa.

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