El Manchester City arranca la defensa del título de la Copa de la Liga visitando a los primeros campeones de Inglaterra.

En abril de 1888 se creó, en Manchester, la primera liga de la historia. La formaban seis equipos del noroeste de Inglaterra y otros seis de las Midlands, y en septiembre daba comienzo con un equipo como claro favorito por encima del resto. El Preston North End llegaba a la primera edición de la Football League tras ganar 42 partidos de forma consecutivo el año anterior y habiendo perdido solo uno de los 70 encuentros que disputó.

El próximo rival del Manchester City en la Carabao Cup ganó la primera liga sin conocer la derrota en toda la temporada, ganando además la FA Cup al imponerse al Wolverhampton por 3-0 en la final. Fue aquel equipo el que aún hoy mantiene el récord por la victoria más abultada en la FA Cup, pues ganó por 26-0 al Hyde FC.

Se les conoció como los Invencibles, aunque en la siguiente temporada, la segunda campaña liguera, cayeron en cuatro ocasiones. Esto no les impidió aventajar al Everton en dos puntos a final de campaña y llevarse el segundo título consecutivo.

Tres subcampeonatos ligueros sucedieron a aquellas dos primeras campañas de éxito. Se expandió el deporte que se convertiría en rey, se crearon nuevos clubes y llegó el profesionalismo. El Preston North End quedó aparcado y solo en una ocasión más, ya en 1938, volvió a reconocer el sabor de la victoria cuando ganó por 1-0 al Huddersfield en la final de la FA Cup. George Mutch marcó desde el punto de penalti.

El destino solo tenía reservadas plazas en la segunda y tercera categoría del fútbol inglés para los de blanco. Incluso entre 1885 y 1995 tuvieron que pelear para salir de la cuarta y última división profesional.

Primer obstáculo en la Copa de la Liga

El vigente campeón de la Copa de la Liga se encontrará en el Deepdale Stadium a un equipo afianzado en la segunda división después de ascender de League One en la 2014/15. Con cuatro temporadas en la zona media de la tabla, el Preston North End ha arrancado la presente campaña en un buen estado de forma.

Alex Neil ha visto como los suyos vencían en cinco de sus ocho primeros partidos de liga, y perdiendo solo dos. Es tercero con 16 puntos.

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En la Carabao Cup se han deshecho del Bradford City, de League Two (0-4), y del Hull City, de Championship. Un gol de Jarrod Bowen en el quinto minuto del añadido forzó la prórroga en la segunda ronda, pero el Preston avanzó en la competición al imponerse en los lanzamientos desde los once metros.

La hora de los jóvenes

No cuenta con bajas Alex Neil, algo de lo que no puede presumir Pep Guardiola. Las bajas de larga duración de los defensas John Stones y Aymeric Laporte ha abierto el debate sobre la pareja de centrales que debería utilizar el City durante la ausencia del inglés y el francés. Fernandinho ha sido el elegido junto a Nicolás Otamendi, pero la acumulación de encuentros que empieza a reflejar la agenda ciudadana hace pensar que dará la oportunidad a los jóvenes que vienen despuntando en la cantera.

Ya apuntó el catalán, tras vencer por 8-0 al Watford, que Eric Garcia saltaría de corto al césped de Deepdale. “Es un tipo increíblemente listo, capaz de liderar la defensa”, dijo de él Guardiola. “Con la pelota, increíble, lo sabe absolutamente todo”.


                        Eric Garcia debutó el sábado en la Premier League.
Eric Garcia debutó el sábado en la Premier League.

Su compañero en el centro de la defensa podría ser el corpulento Taylor Harwood-Bellis. Con 17 años, el defensa de Stockport viajó con el primer equipo a la gira asiática del pasado verano, jugando también el partido ante el West Ham. “No lo conocía muy bien, pero en China, Taylor lo hizo muy bien”, destacó Guardiola.

Otro joven que podría participar también es de Stockport. Phil Foden espera su hora. El centrocampista ya participó en cinco encuentros de la Copa de la Liga de la temporada pasada. Anotó un gol y dio una asistencia ante el Oxford United en la tercera ronda, la misma en la que se encontrarán Manchester City y Preston North End el martes por la noche. También marcó en la ida de las semifinales, cuando los celestes vencieron por 9-0 al Burton Albion.

También podría descansar Kyle Walker, que ha sido titular en todos los partidos que el City ha disputado hasta la fecha. El fichaje veraniego João Cancelo podría tener su oportunidad.